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区块链的本质与应用("伪区块链"澄清)

本文结构

区块链的本质:正确理解“分布式”

“智能合约”(smart contract):区块链的灵魂

“伪区块链“满天飞:区别公链与私链

区块链与国际汇款

区块链与电子商务

区块链与微博微信

区块链与财产登记

区块链与众筹

结语

引言:我在前面的文章《比特币、区块链及法律变革》中专门谈及过区块链,然而,区块链的“火”的速度超乎常人的想像。越来越多的人问及我同一个问题:区块链到底有什么用?啥叫ICO?现在去挖矿还能赚钱吗?区块链会取代今天的互联网格局吗?

这些问题关系未来人与人的关系,关系未来的社会制度。为此,我在实验室完整布局了区块链,包括挖矿、包括智能合约、包括ICO测试。本文将揭晓区块链完整的试验结果,并对它的未来发展格局作出分析和预测。

一、区块链的本质:正确理解“分布式”

1.比特币不等于区块链

我在实验室布局的区块链,所应用的是以太坊(Ethereum)的"geth"语言。前面提及了比特币的相关知识,但绝不能将“比特币”和“区块链”混同。区块链是一门计算机技术,比特币运用的恰恰是区块链这门技术。事实上,我在实验中还有一个更深刻的感觉,与其说,区块链是一门技术,还不如说一门编程思想。传统的编程思想完全是中心主义的,我在实验室所做的绝大多关于人工智能的实验都是中心主义的,比如我会架设一个中心服务器,一般是LINUX服务器,所以LINUX语言是项目工程师必备的一门语言。在传统的编程思想中,中心服务器是至关重要,以至于像阿里巴巴等很多企业还将云服务器作为未来战争发展的重要战争。

2.区块链:与其说是一种技术,不如说是一种思想

我之所以说,区块链是一门编程思想,是因为区块链不再需要“中心服务器”了,这在以前是不可想像的事情。区块链就是这样,没有中心服务器,所有终端客户一旦边入区块链,就可以很"HAPPY"实现各种功能,任何功能都依赖于代码和数据,那么这些代码和数据又存在哪里呢?长期以来,它们就存在中心服务器当中,那么没有了中心服务器了,计算机代码和数据库又存在哪里呢?对,当然是存在每个用户终端,比如你用一台电脑连接到区块链当中,这些代码和数据(存储在区块当中)就会同步到你的电脑当中。所以,你可以理解,什么是去中心化,没有中心服务器,包含代码和数据的区块会同步到每一个用户的电脑当中,这就是真正意义的“去中心化”,或者说“分布式”。

3.分布式帐本是如何实现的?

上图是我在实验中同步区块的一个截图。无论是比特币应用,还是以太坊(以太币)的应用,但无哪一种应用,一旦当电脑接入区块链网络时,第一件事就是同步区块,所以你电脑硬盘必须有足够的空间,以比特币从产生至今所有帐本(区块)大约有75个G,因此无论如何,你的电脑硬盘一定要有这么大的空间,否则同步区块也就无法成功了。通过实验,我们甚至可以看出“中心服务器”与区块链相比,应当说各有优劣。那么,区块链追求的价值是什么,它在未来又会有哪些应用,它会对未来制度又会哪些变革,从这里可以找到这一系列问题的逻辑起点。我将在下面的“智能合约”部分进一步阐述这一逻辑起点的重要性。

二、“智能合约”(smart contract):区块链的灵魂

1.以太坊:90后小伙开创的千亿市值

在区块链的应用中,绝大多数人知道“比特币”的概念,但还有一个叫“以太坊”的网络不得不提他的创立者是一位俄罗斯90后程序员维塔利克,他用了5年时间写了一个以太坊,以太坊当前市值高达1000亿美元。那么,为什么以太坊会成为比特币之后最成功的区块链应用呢?这里的关键词便是“智能合约”。如果说与比特币相比,以太坊最大的优势是什么,恐怕就是它除了发行以太币,还允许布置“智能合约”。据说当年,维塔利克想到“智能合约”的概念后曾去找过比特币的核心开发人员,但被拒绝了,于是因此有了后来他自己的创业。

我在实验当中布署过智能合约。在以太坊中布署智能合约的叫solidity,其实,除了布署智能合约,很少有人会用到这个语言。无论如何,正是因为智能合约才真正赋予了“区块链”无限的遐想空间,到下你能在网上看到几乎所有区块链应用的文章,几乎都离不开“智能合约”这个关键词。

2.“智能合约”的深入解析

智能合约让区块链有了更加广泛的应用。在比特币的区块链中,没有智能合约,除了转帐几乎无所作为。以太坊增加了“智能合约”这个概念,这让区块链有了无限的想像空间。我在前面的文章中专门介绍过“智能合约”。有朋友曾问及过我,当下的电子支付算是智能合约吗?比如我们去商店买东西用手机自动支付,这算是智能合约吗?显然,人们习惯将自动支付等同于智能合约,这是一个常识错误。另一个常识错误就是人们将“人工智能”理解为“智能合约”,这同样是两个不同范畴的概念。

事实上,智能合约的关键在于“自动执行”,即协议一旦达成,各方只能遵守协议,否则协议会自动执行。我们能想到的自动执行例子就是房地产按揭贷款,届期银行会自动扣款,这算是最接近“智能合约”的例子。区块链中的智能合约会与数字货币紧密联系在一起,这也让智能合约的“自动执行”真正成为可能,届期该还款的时候,数字货币会自动转移到指定帐户。智能合约一旦达成,自动执行是任何人都阻止不了的。尼克·萨博(Nick Szabo)是智能合约的提出者,他不仅是一位法学家,还是一位计算机密码专家。在区块链中布署智能合约,这让区块链有了无限的想像空间,现实中很多需要,比如捐赠、交易、登记、担保等等,这一切都可以在区块链中设立智能合约,一个直观的认识就是:智能合约的执行成本会大幅降低。

3.区块链中“智能合约”的天然弊端

我在区块链中切实布署了智能合约,所谓布署智能合约的过程,即是将计算机代码布署在区块链当中,届时区块会将代码同步到每一个结点当中,每一个结点的用户都可以参与这个智能合约。但是,在实验当中布署智能合约我面临的一个最大问题就是,智能合约(代码和数据量)不能太大。要知道,由于区块链是一个分布式帐本,所有的智能合约的代码和数据,并不是存储在一个大的中心服务器上的,而是分步在每一个终端电脑上的。

在我在实验时所使用的mac笔记本电脑便是一个具体的终端,事实上一个笔记本电脑的全部硬盘加一起只有几百个G,一般而言,去掉人们在学习工作中的资料已经占据的部分,能够供区块链同步数据的空间至多有几十或上百个G,这也就决定了分布式应用时的计算机代码及数据不能太大,像当下很多稍微大一点的项目,一个项目就要几百个G或者几千个G,而区块链上所有项目也至多只能有几十个G,这就要求应用到区块链项目的代码及数据要非常小才行。当然,随着技术的发展,每一台电脑(区块链终端)的硬盘空间会逐步增加,但无论如何,与中心服务器相比,它的容量仍然很小小的,简言式,区块链的“分步式”,也就决定了代码,以及项目数据库,要很小很小才行。

在智能合约的布置中,以太坊还引用了一个“gas”的概念,比如布置一个智能合约,需要消耗21000gas或者33500gas,至于消耗多少gas,完全取决于这个合约的大小,而这里gas又是和以太币(ETH)之间进行换算的,所以,在区块链上布置智能合约是要钱的,合约代码越大,花钱越多。当然,有人说如果不再乎花费多少钱,就是要布置一个超大的项目在区块链中,事实上,即便是你花得起这个钱,这一想法依然是不可行的,因为区块链会将这些一个项目的计算机代码全部同步给每一个终端,试想,我作为一个用户我的电脑硬盘这样一个项目的数据都存储不了,更不要说同步所有区块链数据了,那么,如此的智能合约,用户根本就用不了。

三、“伪区块链”满天飞:区别公链与私链

当下,我们会看到很多公司对外宣传自己开发所谓“区块链”应用,从电商到金融,几乎无所不在。事实上,在区块链的应用中分为“公链”和“私链”。何为私链?所谓私链,即是公司内部架上10或20台服务器,数据只是同步到这些服务器结点上,并不会同步到用户的手机或电脑上。用户(通过手机App或电脑网页)访问的其实还是公司的服务器(结点中的任何一个),显然,帐本并不会同步到用户的电脑或者手机上。如果是公链,则数据是要同步到终端用户的。

应当说,在私链应用中,区块链更多发挥的是数据安全的作用,简言之,原来是一台服务器存储数据,现在区块链技术会将数据同步到10台或者20台的数据上,这会让数据存储更加安全。但如果不用区块链技术,采用其他数据备份,同步技术,依然可以达到数据备份的安全价值,类似的实验我以前在实验室会经常操作。显然,区块链的技术价值绝不仅仅是备份数据,人们更希望通过它的“去中心化”和“不可篡改”去提升社会的信用价值。然而,在“私链”应用中,数据仅仅同步到自己公司的服务器上,并没有同步给终端客户,这样的应用从本质上,依然是“中心化”,当然,数据依然是可以随时被篡改的。我甚至把这种应用称为区块链的“伪应用”。

四、区块链与国际汇款

我在此前的文章中论及过区块链对国际汇款的作用,Abra应用是其中典型的代表。

传统的国际汇款采用的是中心记帐模式,每个国家的银行是这个记帐模式的中心,要完成一次国际汇款,首先需要本国银行确认,还需要各国银行之间再完成确认,所以,你可以理解,一次国际汇款往往需要几天,而且还要支付较高的手续费。如果借助区块链完成国际汇款则是轻而易举的事情,区块链是去中心化的,用户与用户之间直接对接,省去了银行作为中心的各种成本。汇款速度也将极大提升,一般几个小时即可完成,所谓几个小时则完全是区块链制作和同步帐本所需要的时间。

在很多国家,数字货币还不属于法币,借助区块链完成国际汇款,会有两个步骤:第一,通过区块链直接完成的支付,还主要是比特币等数字货币的支付;第二,接收方还需要将比特币竞换成法币。当然,有些国家已经承认比特币的合法地位,比如德国和日本,在日本甚至有几十万家的零售商接受比特币支付。那么可以想像,如果你要是汇款到这些国家,只需要将比特币支付到对方帐户,对方即可用于各种消费。

毫无疑问,区块链对于现有的货币体系和金融体系会造成严重的挑战。比特币的存在或将突破传统的外汇管制,如果以比特币为中介完成外汇转换,则几乎可以不受任何监督和控制。与此同时,由于比特币的非中心化和匿名特征,比特币也由此成为洗钱、贩毒的重要支付工具。

五、区块链与电子商务

关于区块链与电子商务的报导满天飞,但目前,我还没有看到任何一个真正关于区块链在电商领域成功应用的案例。

事实上,用区块链布局电子商务,同样存在着大数据困扰的技术问题。关于电商的“大数据”,我们会有一个直观的感受:每每登录“京东商城”的网页时,我们可以浏览到曾经的交易记录,这就是一个十分庞大的数据库,这是单台服务器往往无法完成的事情,甚至需要成百上千台服务器共同运行,为此“Hardoop”就提供了较好的技术支持。总之,中心服务器可以有效地解决大数据问题。

用区块链布局电子商务,电商货物信息作为帐本同步到终端用户是往往行不通的,需要换一种思路。我以为,区块链若在电商领域发挥作用,将主要集中在以下两个方面:第一,防伪验证。京东正是建设的“防伪追溯开放平台”,算是在这一领域的大胆尝试。它利用了区块链中的“联盟链”概念,要知道“分布式记账”的最大好处便是“信息不可篡改”,借此来追溯产品供应链来源是最为可靠的,以牛奶为例,销售商之上系生产商,生产商之上是养牛场,总之通过联盟链,就可以追溯供应链的全部真实信息。第二,数字货币支付,未来纸币将越来起少,数字货币才是未来趋势。如将比特币系统引入电商,借助数字货币完成支付或将成为未来广泛的应用场景。

六、区块链与微博(微信)领域的应用

Eth-Tweet是一个在以太坊区块链上运行的微博,它与传统的微博有着本质的区别。当前我们每天使用的微博(微信),是典型的中心服务器模式。所以,用户所发布的信息可能会被删除,有时也会看到商家发布的广告,这一切的原因就在于:中心服务器下,商家单方享有信息的最终决定权。

然而,Eth-Tweet则会给你带来不一样的感受,由于它的底层是区块链技术,它属于一种分布式存储。显然,是没有中心服务器概念的,用户发布的信息是存储在每个用户的电脑或者手机上的,因此,不存所谓管理者的概念,亦不存在哪方有权把它删掉的问题。当然,为了方便使用,Eth-Tweet还是设计了这样一个功能,即发布者自己可以删除自己发布的信息,事实上,这里并不是真的把这条信息从数据中删掉,要知道已经形成的区块链信息是任何人都无法删除的,这里所谓的信息删除,只是在功能上给予信息发布者的一项权利,只不过,他只能删除他自己的信息,而无法去管理别人的信息。

显然,如果用区块链来布局微博(微信),信息将处于一个近乎完全自由的状态,不存在中心服务器,也就不存在真正的监管者,或者说,没人能把信息删掉。当然,类似这样的微博(微信)应用所面临的首要障碍便是舆论监管的问题。当然,区块链数据库依然存在着对数据规模的限制,尤其是不能有太多的视频或图片,亦或是限定在一定的范围内。

“投票”作为信息发布中最简单的模式,恰恰在区块链中有较高的应用空间:第一,占用的数据量很小,方便数据以区块的方式同步到每一个客户端;第二,区块链记录不能篡改,这与投票真实价值高度吻合;第三,“匿名”属性还可以保障投票的真实性,区块链中的用户仅体现为一个特殊的“地址”,它是完全匿名的;当然也可以根据需要,对用户进行实名认证,总之一切根据投票的需要最终确定。

七、区块链在财产登记(交易)领域的应用

财产登记制度是各国财产确权的重要制度,这里既包括房地产,也包括股权、知识产权等财产权利,在这一领域区块链是否也能够得到广泛应用呢?鉴于区块链是一个分步式帐本,由此会增加财产登记的信用,为此,有不少学者试图强调区块链在财产登记领域的应用,但从我试验结果来看,这一结论并不正确,或者说不无全正确!

以房产登记为例,房产数据库是一个十分庞大的数据库,它除了普通的文字数据还包括房屋结构等图形文件。如此庞大的数据库,利用中央服务器存储和访问是有很多便利条件的,不仅速度快而且还会节省资源。如果利用今天的区块链技术——让数据同步到每个节点上,不要说做不到,即使做到了,让如此庞大的数据同步到每个结点,试必会造成资源的极度浪费。

区块链在适用房屋交易时同样会碰到难题。房屋作为公民的重要财产,法律为保障交易安全,就需要由一个中心机构(如房产交易中心)来审查确认房屋交易真实性和合法性,现实中是要求买卖双方亲自到场、当面确认才能视为意思表示真实,这也是为什么房屋交易依然没有办法效仿普通电商——动动鼠标即视为交易完成的原因。房屋交易的中心审查原则与区块链的“去中心主义”依然是隔隔不入的,区块链是完全的去中心主义的,完全不存在任何中心机构来进行审查的,显然,像交易比特币那样交易房产是不可行的。总之,在房产领域适用区块链就有必要解决上述相关问题。

那么,区块链技术如何服务于房地产市场呢?这依然是讨论的重点。现有财产登记制度完全依赖于国家信用,或者说只有国家的帐本才是唯一权威帐本。不可否认,公民会有一种顾虑,在国家出现政权更替的情况下,公民的房屋产权也面临具有挑战。区块链的价值在于“信用”,如何用区块链有效增强现有财产登记的信用,倒是特别值得讨论的话题。那么,在以国家为中心进行登记的同时,如果还能有一套分布式帐本,同步财产登记情况,毫无疑问会极大增强财产登记的信用。当然,区块链帐本只需要记录房屋产权最重要的信息,而冗余的信息还是由中央服务存储,这会让区块链分布式应用成为可能。

事实上,如果按照上面的模式来设计房地产区块链,就存在二套帐本,一套系国家中心数据库的帐本;另一套是区块链分布式帐本,前者方便查询,后者重在信用。国家不能单方修改每一套帐本;同样公民之间也不能越过国家单独修改第二套帐本,这将将极大增强房屋登记的效力。同样的道理,在股权、知识产权等财产登记领域,如此的制度设计,也将彰显“中心主义”与“去中心主义”的优势结合。

八、区块链与众筹(crowdfunding)

在区块链产生之间,有很多APP也有众筹功能,那么,区块链应用在众筹方面又到底解决了什么问题呢?事实上,这里区块链挥的是它的“信用”优势,举例说明,比如 张三要发起一个众筹,他要众筹500万元,同时约定在某日之前如未能达到500万,即为众筹失败,需要向各参与人返还款项,这里就存在两方面的“信用”问题:第一是众筹记帐的问题。在传统条件下,一般是众筹发起人记帐,当然,众筹参与人会拿到一个凭证,但是在凭证丢失的情况下,就完全由众筹发起人说得算。我们在实际中也曾看到过很多案例:众筹发起人逃跑或毁坏帐本的情况下,众筹帐目就完全变成了一团糊涂帐。第二就是“失败返还”的问题,众筹届期失败,按约应当返还,如何保障失败后一定会返回呢?

在区块链模式下,就比较容易解决上面的“信用”问题。然而,在区块链背景下,帐目是清楚的,谁付了多少钱,这一切都是清清楚楚的,而且分帐式帐本会同步给所有的参与人。区块链“智能合约”还能有效解决“失败返还”的问题。依据智能合约,在众筹届期日之前,众筹帐户里的钱是不能使用的,届期日到来,如果帐户里的钱少于500万,智能合约会自动把钱返还给众筹参与人帐户。

区块链可以有效解决众筹领域中信用问题,但需要注意,这不是众筹领域的全部问题。众筹所面临的很多重要问题,依然需要传统合同来解决。比如,发起人是否将众筹的钱用于什么用途,是否符合约定?是否按约定向参与人支付了收益?这一系列的问题,还是少不了合同的,简言之,区块链可以解决整个众筹合同体系中的“支付”、“记帐”、“失败返回”等问题,但并不是众筹协议中的所有问题。

九、结语

我看到的绝大多数对区块链的解读并非系真正意义的区块链,我把它称为“伪区块链”,因为它背离了区块链的思想。可以用更加通俗的语言来解释区块链,人们热衷的“麻将牌”所反映的同样是区块链思想:各个“区块”头尾相连;东南西北,分布式记帐,完全的“去中心化”;而且还有类似矿工的奖励机制。所以,与其说区块链是一种技术,不如说它是一种思想,一种去中心化的思想。长期以来国家主权下的超印货币、信用危机、金融风险等,给区块链的盛行提供了契机。区块链技术的盛行,恰恰彰显的是国家主权主义与非主权主义之间的较量。无论区块链如何“火”,必须认识到它的局限性。中心服务器的模式还将长期存在,区块链还仅仅只能作为局部领域的补充而存在。

说明:

1.作者系中国社会科学院研究人员,HOW实验室创始人。

2.为揭示区块链的本质,本文完整布局了区块链计算流程,所用数据均为HOW实验室实验验证数据。

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